Kim Whanki
(Korean, 1913-1974)
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Kim Whanki (1913–1974)
ⓒ Whanki Foundation • Whanki Museum
Photo: Eric Politzer
Image provided by Kukje Gallery

Widely respected as a prominent figure among the first generation of Korean abstract artists, Kim Whanki pioneered one of the most radical art movements in Korea in the late 1930s that is known today as Korean abstract art. Having worked between Paris and Seoul in the 1950s, Kim constructed his signature practice that was founded on the visual lyricism incorporating uniquely Korean motifs with modern and abstract aesthetical canons; his early choice subjects included ceramics, the ten traditional symbols of longevity (which includes rocks, water, clouds, sun, pine trees, turtles, deer, cranes, bamboo, and fungus), and plum blossoms, then later utilized elements from nature such as the mountain, the river, and the moon. Kim’s artistic career reached its culmination during his New York period, which began when the artist received an Honorary Award at the 7th Bienal de São Paulo in 1963 and continued until his passing in 1974 in New York. While Kim’s work until the end of the 1950s demonstrates a decidedly Korean sensibility communicated in a highly refined and condensed manner, his practice during the New York period in the 1960s shifted to focus on expressing a more universal, nuanced world of the inner mind coupled with the basic formative elements of point, line, and plane.
Kim Whanki’s major solo exhibitions include a comprehensive retrospective titled Kim Whanki at Daegu Art Museum (2018) and The 10th Anniversary Exhibition of the Death of Kim Whanki at the National Museum of Modern and Contemporary Art, Seoul (1984). He has also been widely exhibited in group exhibitions including New Acquisitions 2013~16 Samramansang: from KIM Whanki to YANG Fudong at the National Museum of Modern and Contemporary Art, Seoul (2017), When Process becomes Form: Dansaekhwa and Korean Abstraction in collaboration with the Boghossian Foundation, Brussels (2016), the 8th Bienal de São Paulo (1965), and the 7th Bienal de São Paulo (1963).

한국 추상주의의 1세대인 김환기는 1930년대 말부터 급진적인 미술 운동 중 하나인 추상미술을 개척하며 한국 현대미술의 흐름을 주도한 대표 작가다. 1950년대에 파리와 서울에 머물던 그는 한국적인 모티브에 근간을 둔 동시에 현대적이고 추상적인 아름다움에 심취해 서정적인 작품세계를 확립하였다. 여기에는 도자기, 십장생 상징, 매화 등이 포함되며, 이후에는 산, 달, 강 같은 자연적인 요소들이 출현했다.
김환기의 창작 활동은 그가 제7회 상파울루 비엔날레에서 회화부문 명예상을 수상한 1963년부터 타지에서 숨을 거둔 1974년까지의 뉴욕 체류 시기에 특히 정점에 이르렀다. 1950년대까지는 작품을 통해 절제되고 집약된 형식으로 한국적인 정서를 표현했다면, 뉴욕 체류 시기인 1960년대에는 점, 선, 공간과 같은 기본 형태적 요소를 이용해 작품세계를 한층 더 보편적인 동시에 궁극의 단계로 끌어올렸다.
김환기의 작품은 2018년 대구미술관에서 대규모 회고전을, 1984년 국립현대미술관에서 《김환기 10주기 기념전》을 통해 선보였으며, 2017년 국립현대미술관 《신소장품 2013~16 삼라만상: 김환기에서 양푸동까지》전, 2016년 벨기에 보고시안 재단에서 연 《과정이 형태가 될 때: 단색화와 한국 추상미술》 특별전, 1965년, 제8회 상파울루 비엔날레, 1963년 제7회 상파울루 비엔날레 등을 통해 소개되었다.